Wonderlijk Wales

Zijn het de Keltische klanken? De oude kastelen? Of de ruige bergtoppen die zich soms plotseling hullen in een mantel van mist? Of zit het misschien in de eigenzinnige cultuur en onuitspreekbare taal van de Welshmen? Wat het ook is, Wales heeft een magische aantrekkingskracht die je niet zomaar loslaat. Bart van der Bijl, docent, reisleider én Wales-fan, neemt ons graag mee in zijn passie voor dit wonderlijke land.

Het zesde geluk
Het is zo’n dertig jaar geleden dat docent Bart (59) tijdens een werkweek met zijn leerlingen zijn hart aan Wales verloor. De afwisseling van het landschap en de verbluffende schoonheid van de natuur deden hem steeds weer terugkeren. Zijn hart heeft hij er nooit teruggevonden, maar zijn reizen naar Wales zijn inmiddels niet meer op twee handen te tellen. En volgend jaar gaat hij wéér, als reisleider van Amarant Reizen.

Wat Wales zo bijzonder maakt? Daar hoeft Bart niet lang over na te denken: ‘De afwisseling! In Wales heb je prachtige bergen, maar ook kastelen, mooie dorpjes en schitterende stranden. En dat alles op een gebied dat slechts zo groot is als de provincie Utrecht. Je kunt de top van een berg beklimmen, en drie uur later op het strand liggen. De uiteenlopende genres aan films die opgenomen zijn in het land zeggen al iets over de diversiteit van het landschap. ‘Tomb Raider’ bijvoorbeeld. Maar ook ‘De herberg van het zesde geluk’, die eigenlijk over China gaat.’ Zo wisselvallig als het landschap, is ook het weer. ‘Het ene moment zit je in de mist, dan in een hoosbui, en een half uur later weer in de stralende zon.’

Snowdonia
Bart’s favoriete plekken bevinden zich allen in het noorden van Wales, waar het ruige bergland Snowdonia zich uitstrekt van de westkust tot de noordkust. Sinds 1951 is dit gebied van 214.000 hectare uitgeroepen tot Nationaal park. Hier vind je ook de hoogste top van Wales en Engeland:  Mount Snowdon. ‘Minder hoog dan bijvoorbeeld de bergen in de Zwitserse Alpen, maar omdat je op zeeniveau begint, is het minstens zo mooi en indrukwekkend’, vertelt Bart. Wandelschoenen zijn dan ook onmisbaar als je de schoonheid van Wales optimaal wilt ontdekken. ‘Moeilijk zijn de klimmetjes niet, maar je moet wel een redelijke conditie hebben, en op wat korte pauzes na, vijf uur achter elkaar kunnen lopen. Maar dan wordt je beloond met prachtige vergezichten. ‘

Verandering van (in)zicht
Eén van de verrassendste wandelingen volgens Bart is de Pig Track. ‘Tijdens de wandeling naar boven kijk je steeds tegen een rotsrichel aan waardoor je blikveld beperkt is tot een meter of drie. Maar op het laatste moment, als je oog boven de richel uitkomt, wordt je plotseling overvallen door een adembenemend uitzicht tot wel 40 km!’ Een geweldige verandering van (in)zicht met in de verte Holy Mountain (de noord-west punt van Anglesey). ‘Heel anders, maar zeker zo mooi is de wandeling naar Llyn Bochlwydd. Eerst maak je korte steile en uitdagende klim langs een waterval omhoog. Vervolgens wordt het ineens vlak en ben bij een schitterend bergmeer waar de stilte je als het ware overweldigt.’

Ruig en eerlijk
Toch is het niet alleen de natuur die Wales tot zo’n aantrekkelijke vakantiebestemming maakt. Het zijn ook de mensen, de Welshmen, met hun eigenaardige taal, cultuur en geschiedenis. Bart vergelijkt de Welshmen graag met hun favoriete sport. ‘Geen voetbal, maar rugby. De ruigheid en eerlijkheid van de sport, zie je ook terug in de karakters van de bevolking.’

Kastelen
Dat Welshmen niet zomaar over zich heen laten lopen, is een rode draad die steeds weer in de  geschiedenis terugkeert. ‘Er waren in de Middeleeuwen heel wat kastelen voor nodig om de Welshmen in bedwang te houden. Veel van die kastelen zijn nog steeds in tact. Zoals bijvoorbeeld het indrukwekkende Caernarfon Castle, prachtig gelegen aan de oever van de rivier Seiont. Hier werd prins Charles tot prins van Wales gekroond. Ook het idyllische plaatsje Conwy heeft een eeuwenoud kasteel en vormt samen met de stadsmuur een ondoordringbare ring om de stad. De bijbehorende brug is een overblijfsel van de industriële revolutie. ‘

Verbinding
Wie komende zomer met Bart naar Wales gaat, hoeft zich geen moment te vervelen. ‘Ik ben docent, dus ik zal je dan ook graag alles vertellen over de natuur, de cultuur en de geschiedenis van het land. Tegelijkertijd wil ik de verbinding leggen tussen de schoonheid van de natuur en de grootsheid van de Schepper. Ik hoop dat iedere deelnemer op zijn eigen manier van de reis geniet en dat we zullen leren van elkaar. Als dat lukt, is de reis geslaagd.’