De verborgen schatten van de Balkan

Historische monumenten, kleurrijke folklore en verrukkelijke culinaire specialiteiten

Het Oost-Europese schiereiland dat de ‘Balkan’ wordt genoemd, vormde jarenlang het toneel van etnische conflicten. Nu de stofwolken van de strijd zijn opgetrokken, is de tijd rijp om op zoek te gaan naar vergeten rijkdommen. Want deze uithoek van Europa herbergt een schat aan ongerepte wildernis, historische monumenten, kleurrijke folklore en verrukkelijke culinaire specialiteiten.

Albanië: top tien van landen die je echt eens moet bezoeken

Amper 20 jaar geleden was Albanië door haar ontoegankelijke bergflanken en het strenge communistische regime praktisch afgesloten van de buitenwereld. Religie was verboden en toeristen waren niet welkom. Enig voordeel van dat geïsoleerde bestaan was dat de bevolking haar eigen taal en cultuur zeer goed heeft kunnen behouden. Nu bloeit het land onder de prille democratie langzaam op en komen steeds meer Albanese schoonheden aan het licht: ongerepte bergketens, een schitterende kustlijn en de boeiende sporen van een woelige geschiedenis maken een trektocht door dit land een zinnenstrelende ontdekkingsreis. Lonely Planet plaatste Albanië vorig jaar dan ook in de top tien van landen die je echt eens moet bezoeken. De reisgids prees het land om zijn gastvrijheid en heerlijke keuken. En dat alles voor uitzonderlijk lage prijzen.

Macedonië: aan kloosters en kathedralen heeft het land geen gebrek.

Eén van de kleinste maar tegelijk ook mooiste landen van de Balkan is Macedonië. Het land telt nog geen twee miljoen inwoners, maar vormt de culturele bakermat van onze vroegchristelijke cultuur.  In afgelegen kloosters ontwikkelden Macedonische monniken het cyrillische schrift dat de basis werd voor onder andere het Russisch. Aan kloosters en kathedralen heeft het land geen gebrek. Alleen al in de stad Ohrid vindt men er 365 voor elke dag van het jaar één. Maar ook in de stilte van de bergen kan er zomaar  een klooster met fantastische fresco’s voor je neus opdoemen. Wordt al dat werelderfgoed je teveel? Geniet dan van de stilte aan het meer van Ohrid, of meng je in het plaatselijke café tussen de gemoedelijke Macedoniërs die je trakteren op onvervalste zigeunermuziek.

Griekenland: slingerende rivieren, watervallen, eenvoudige bergdorpjes en byzantijnse kerkjes.

Bij Griekenland denk je waarschijnlijk meteen aan een zonvakantie op één van de vele druk bezochte eilanden. Het onbekendere noorden is echter minstens zo mooi, en nog niet door toeristen overspoeld. In het weerbarstige bergland vind je slingerende rivieren, watervallen, eenvoudige bergdorpjes en byzantijnse kerkjes. Indrukwekkend is de Vikos kloof, die over een lengte van 20 kilometer de aarde genadeloos in tweeën heeft gespleten. Wat dichter bij de Albanese grens liggen de mysterieuze Meteora kloosters, die op haast onmogelijke wijze geconstrueerd zijn op de toppen van steile rotspilaren. Veertiende-eeuwse monniken hebben vele jaren lang steen na steen naar boven moeten dragen om de kloosters te kunnen bouwen en zo dicht bij de hemel te mogen wonen. Een uniek fenomeen.